The Lower Canada Rebellion 1837 – 1838 La rébellion du Bas-Canada

The rebellion had been preceded by almost thirty years of efforts to gain political reform in Lower Canada. The Crown appointed legislative Council was dominated by a small group of businessmen known as the Chateau Clique. 

The protestors supported Lower Canada’s position as semi autonomous within the Empire. To this end the movement demanded democratic reforms such as an elected legislative house as opposed to the current council whose members were appointed for life by the British crown. It also sought to place control of the colonies’ budgets into the hands of an elected assembly. 

They began to work for reform in a period of economic disfranchisement of the French-speaking majority and working class English-speaking citizens of lower Canada. Francophones felt that Anglophones were disproportionately represented in the lucrative fields of banking, timber trade, and the transportation industry. There was also a growing sense of nationalism among English and French speaking citizens. They were organized into the ‘partie Canadien’  which after 1826 was called the  ‘partie patriote’. They believed that the right of citizens to participate in the political process through the election of representatives was the most important right, and they sought to make the legislative council elective rather than appointed.The patriot movement was supported by an overwhelming majority of the Lower Canada population of all origins. 

French-Canadians were not uniformly supportive of the patriots.  Another group supported a government which called for secular rather than religious schools. The powerful Bishop Jean Jacques Lartigue opposed this latter movement and called  on all Catholics to reject the reform movement and support the authorities.  This edict forced French Catholics to choose between their religion and their political convictions causing much conflict and ill will in many families.La Société des Fils de la Liberté, or the Sons of Liberty, was formed to combat the government military forces. Their campaign of boycotts, strikes, and sabotage caused much disruption and damage. 

In return the military and militia reacted forcibly.  They burned villages, destroyed crops, homes, and other used drastic measures to demoralize the rebels. 

Although he may have shared the sentiment, George did not share the actions of the rebels. His loyalty to the Crown and respect of law and order was unshakeable. He and his boys answered the call to arms immediately.

November 6, 1837 a riot broke out in Montreal. Warrants were issued for the leaders who quickly escaped out into the countryside where they began to encourage action in several areas.

The first response to the rebels’ call was on November 23,1837 in St. Denis when 26 members of the Patriot movement who had been charged with illegal activities chose to resist arrest. 

The Patriots defeated the British force at this confrontation.  Encouraged by their victory at St. Denis, the rebels challenged the British troops at St. Charles on November 25. This time the military won the skirmish and sent the patriots running. Another uprising at St Eustache on December 14 resulted with the British troops pillaging and ransacking the town. 

This time in order to make an example of the rioters arrested twelve members were hung and several others banished from the country.

The Montreal Gazette, highly critical of government policy as well as Lord Elgin, was seen as fanning the flames of unrest in Lower Canada. The following are excerpts from the Gazette.

Gazette, Saturday, Feb. 16, 1839

“Shortly after nine o’clock, the five unfortunate individuals appeared on the platform, attended by the Reverend gentleman who assisted them in their devotions on the awful brink of eternity.”

This was one of the last acts in the tragedy of 1837 and 1838. After the executions that bright winter’s day of Charles Hindenlang, Francois Nicolas, Amable Daunais, Pierre-Remi Narbonne and Chevalier de Lorimier, no more patriotes would face the noose, martyrs to their cause.

The risings the two previous Novembers had profoundly shaken Lower Canada, and the authorities were determined to crack down hard on the renewed treason. Lord Durham’s amnesty after the first rebellion had not worked; the patriotes did not suddenly forget why they had taken up arms. So the velvet glove gave way to the hemp rope: this time, there would be no mollycoddling.

The trials, from late November 1838 to the following May, were conducted under martial law. While there would be recommendations of mercy, and indeed acquittals, it was clear that harsh examples were also going to be made. A gallows capable of accommodating half a dozen condemned men at a time was erected outside Montreal’s Pied du Courant jail even before the trials got under way.

The first to die were Joseph-Narcisse Cardinal and Joseph Duquette, on Dec. 21. Then, on Jan. 18, it was the turn of Joseph-Marie Robert, Francois-Xavier Hamelin, the Sanguinet brothers, Ambroise and Charles, and Pierre-Theophile Decoigne. The third group were taken on Feb. 15 (hence the title of Pierre Falardeau’s movie, 15 Fevrier 1839).

Hindenlang, 28, was a French soldier who had arrived in Lower Canada the previous autumn anxious to join the patriotes’ renewed struggle. Narbonne was 33, a painter and sometime notary who had lost an arm in childhood. Nicolas, 41, was a teacher and Daunais, just 20, was a farm boy. The 35-year-old de Lorimier was a well established notary who had been active in the Patriote Party before the rebellions broke out.

On the night before their executions, a bizarre scene unfolded in the Montreal jail. A banquet table was set up in the main-floor corridor outside the cells. Candles were lit and, as other prisoners gathered about and their jailers looked on, the condemned men sat down to their last meal.

Or at least most of them: de Lorimier was consoling his wife at the other end of the corridor. When the order came for her to leave, she fainted and Lorimier had to carry her to friends waiting at the door. As it closed behind her, he said, ”The worst blow has been struck.” He then joined the banquet long enough to raise a glass of wine to his comrades before retiring to his cell to write his final letters, including a political testament in which he expressed the hope that British domination would some day pass.

Dawn came. The five men were taken from their cells and offered cups of coffee. Their arms were bound at their sides and their collars opened, the better to accommodate the rope that awaited them. The door swung open and as the crowd’s rumbling grew louder, they were led outside through parallel lines of soldiers to the waiting scaffold.

Also waiting was the hangman, a man named Humphrey, whom historian Joseph Schull describes as ”a folk-image of his trade … huge-handed, bent almost double, with no mask hiding his scarred, grotesque face.”

As Schull relates it, ”Hindenlang gasped and swayed as the sight struck him but de Lorimier touched his arm. “Courage, my friend.” It was enough to recall the pride and restore the mask, and the soldier’s head snapped up. “Death is nothing to a Frenchman.”’

As he stood beneath the noose, he gave a short speech ending with ”Vive la liberté!” which The Gazette, ferociously opposed to the patriotes, dismissed with contempt (and skewed grammar): “The real object of such expressions, uttered at such a moment, it is very difficult to imagine.”

Nicolas also spoke, and his words – at least as reported – suited The Gazette’s agenda: ”He fervently prayed that his countrymen might take warning by his fate, and expressed an ardent hope that fathers and mothers of children would in-still into their hearts sentiments … of liberality and affection for all mankind, of whatever country or religion.”

Daunais, Narbonne and de Lorimier did not speak, yet there may have been a ghastly eloquence in Narbonne’s death. His single arm was not properly pinioned and as he fell through the trap he was able to grasp the rope above him. Humphrey kicked at his hand once, twice; the third time, his grip failed and he fell to his death. Two months before, the execution of Duquette had also been botched; the misplaced noose had failed to snap his neck, and the awful Humphrey dragged the half-strangled man back up and dropped him through again. All in all, it took him 20 minutes to die.

Those two very public horrors, Duquette’s death and Narbonne’s, may have done something to sicken even the stoniest officials and ordinary Montrealers. More prisoners would join those already condemned to death, but all would be reprieved. Exile to Australia would be the fate of 58; there would be no more executions.

The Montreal Gazette, Monday, September 24, 1849

Lord Elgin is determined to continue here, it seems, until the fire of Civil War shall throw its lurid light across the Atlantic. No person, no, I’ve any side in politics, expects to see peace or good feeling restored as long as he remains. The cheapest thing for the country would be to buy him up, and get him to leave at any given price. Money is nothing to life and public peace.

It was a time of astonishing passion in Montreal, and those riding in the Gazette were as overheated as any. It was not the newspaper’s finest hour.

Despite the Gazette huffing and puffing, Elgin Dooley ascended to the house of lords styled as he had been before, the Earl of Elgin and of Kincardine.

 He continue to serve as governor general until 1854, eventually being named viceroy of India, where he died in 1863.

And Canada still has not joined the United States.

La rébellion a été précédée de près de trente ans d’efforts pour obtenir une réforme politique au Bas-Canada. Le Conseil législatif nommé par la Couronne était dominé par un petit groupe d’hommes d’affaires connu sous le nom de la Clique du Château. 

Les manifestants soutiennent la position du Bas-Canada comme étant semi-autonome au sein de l’Empire. À cette fin, le mouvement exige des réformes démocratiques telles qu’une chambre législative élue, par opposition au conseil actuel dont les membres sont nommés à vie par la couronne britannique. Il cherche également à placer le contrôle des budgets des colonies entre les mains d’une assemblée élue. 

Ils ont commencé à travailler pour la réforme dans une période de privation des droits économiques de la majorité francophone et des citoyens anglophones de la classe ouvrière du Bas-Canada. Les francophones estiment que les anglophones sont représentés de façon disproportionnée dans les domaines lucratifs de la banque, du commerce du bois et de l’industrie du transport. Il y a aussi un sentiment croissant de nationalisme parmi les citoyens anglophones et francophones. Ils s’organisent en une ” partie canadienne ” qui, après 1826, s’appelle la ” partie patriote “. Ils croient que le droit des citoyens de participer au processus politique par l’élection de représentants est le droit le plus important, et ils cherchent à rendre le conseil législatif électif plutôt que nommé.Le mouvement patriote est soutenu par une majorité écrasante de la population du Bas-Canada de toutes origines. 

Les Canadiens français n’étaient pas uniformément favorables aux patriotes.  Un autre groupe soutient un gouvernement qui préconise des écoles laïques plutôt que religieuses. Le puissant évêque Jean Jacques Lartigue s’oppose à ce dernier mouvement et appelle tous les catholiques à rejeter le mouvement de réforme et à soutenir les autorités.  Cet édit a forcé les catholiques français à choisir entre leur religion et leurs convictions politiques, provoquant de nombreux conflits et de la mauvaise volonté dans de nombreuses familles.La Société des Fils de la Liberté, ou les Fils de la Liberté, a été créée pour combattre les forces militaires du gouvernement. Leur campagne de boycott, de grève et de sabotage a causé beaucoup de perturbations et de dommages. 

En retour, l’armée et la milice ont réagi par la force.  Ils ont brûlé des villages, détruit des récoltes, des maisons et utilisé d’autres mesures drastiques pour démoraliser les rebelles. 

Bien qu’il ait pu partager le sentiment, George ne partage pas les actions des rebelles. Sa loyauté envers la Couronne et son respect de la loi et de l’ordre sont inébranlables. Lui et ses garçons répondent immédiatement à l’appel aux armes.

Le 6 novembre 1837, une émeute éclate à Montréal. Des mandats ont été émis contre les meneurs qui se sont rapidement enfuis à la campagne où ils ont commencé à encourager l’action dans plusieurs régions.

La première réponse à l’appel des rebelles a eu lieu le 23 novembre 1837 à Saint-Denis, lorsque 26 membres du mouvement patriote qui avaient été accusés d’activités illégales ont choisi de résister à l’arrestation. 

Les Patriotes ont vaincu les forces britanniques lors de cette confrontation.  Encouragés par leur victoire à St-Denis, les rebelles défient les troupes britanniques à St-Charles le 25 novembre. Cette fois, les militaires ont remporté l’escarmouche et fait fuir les patriotes. Un autre soulèvement à Saint-Eustache, le 14 décembre, se solde par le pillage et le saccage de la ville par les troupes britanniques. 

Cette fois, afin de faire un exemple des émeutiers arrêtés, douze membres sont pendus et plusieurs autres bannis du pays.

La Gazette de Montréal, très critique à l’égard de la politique gouvernementale ainsi que de Lord Elgin, est considérée comme attisant les flammes de l’agitation dans le Bas-Canada. Voici des extraits de la Gazette.

Gazette, samedi 16 février 1839

“Peu après neuf heures, les cinq malheureux individus sont apparus sur la plate-forme, accompagnés du révérend gentleman qui les a assistés dans leurs dévotions au bord affreux de l’éternité.”

Ce fut l’un des derniers actes de la tragédie de 1837 et 1838. Après les exécutions, en cette lumineuse journée d’hiver, de Charles Hindenlang, François Nicolas, Amable Daunais, Pierre-Rémi Narbonne et du Chevalier de Lorimier, plus aucun patriote n’allait affronter la corde, martyr de sa cause.

Les soulèvements des deux mois de novembre précédents avaient profondément ébranlé le Bas-Canada, et les autorités étaient déterminées à réprimer durement la nouvelle trahison. L’amnistie de Lord Durham après la première rébellion n’avait pas fonctionné ; les patriotes n’avaient pas soudainement oublié pourquoi ils avaient pris les armes. Le gant de velours cède donc la place à la corde de chanvre : cette fois-ci, il n’y aura pas d’amnistie.

Les procès, qui se sont déroulés de la fin novembre 1838 au mois de mai suivant, ont été menés sous la loi martiale. S’il y aura des recommandations de clémence, voire des acquittements, il est clair que des exemples sévères seront également donnés. Une potence pouvant accueillir une demi-douzaine de condamnés à la fois est érigée à l’extérieur de la prison Pied du Courant de Montréal avant même que les procès ne débutent.

Les premiers à devant la prison Pied du Courant de Montréal avant même que les procès ne commencent.

Les premiers à mourir sont Joseph-Narcisse Cardinal et Joseph Duquette, le 21 décembre. Puis, le 18 janvier, ce fut le tour de Joseph-Marie Robert, François-Xavier Hamelin, les frères Sanguinet, Ambroise et Charles, et Pierre-Théophile Décoigne. Le troisième groupe a été pris le 15 février (d’où le titre du film de Pierre Falardeau, 15 Fevrier 1839).

Hindenlang, 28 ans, était un soldat français qui était arrivé au Bas-Canada l’automne précédent, impatient de rejoindre la nouvelle lutte des patriotes. Narbonne, 33 ans, est un peintre et parfois un notaire qui a perdu un bras dans son enfance. Nicolas, 41 ans, est instituteur et Daunais, tout juste 20 ans, est un garçon de ferme. De Lorimier, 35 ans, était un notaire bien établi qui avait été actif dans le parti patriote avant que les rébellions n’éclatent.

La nuit précédant leurs exécutions, une scène bizarre se déroule dans la prison de Montréal. Une table de banquet a été dressée dans le couloir du rez-de-chaussée, à l’extérieur des cellules. Des bougies sont allumées et, sous le regard des autres prisonniers et de leurs geôliers, les condamnés prennent leur dernier repas.

Ou du moins la plupart d’entre eux : de Lorimier consolait sa femme à l’autre bout du couloir. Lorsque l’ordre de sortir est venu, elle s’est évanouie et Lorimier a dû la porter jusqu’à des amis qui attendaient à la porte. Au moment où celle-ci se referme derrière elle, il dit : “Le coup le plus dur a été porté”. Il rejoignit ensuite le banquet suffisamment longtemps pour lever un verre de vin à ses camarades avant de se retirer dans sa cellule pour écrire ses dernières lettres, dont un testament politique dans lequel il exprimait l’espoir que la domination britannique passerait un jour.

Le jour se lève. Les cinq hommes sont sortis de leur cellule et se voient offrir des tasses de café. Leurs bras sont attachés le long du corps et leurs cols ouverts, pour mieux accueillir la corde qui les attend. La porte s’est ouverte et, alors que la foule grondait de plus en plus fort, ils ont été conduits à l’extérieur à travers des lignes parallèles de soldats jusqu’à l’échafaud.

Le bourreau attendait également, un homme du nom d’Humphrey, que l’historien Joseph Schull décrit comme “une image folklorique de son métier… une main énorme, presque pliée en deux, sans masque pour cacher son visage cicatriciel et grotesque”.

Comme le raconte Schull, “Hindenlang sursaute et vacille lorsque la vue le frappe, mais de Lorimier lui touche le bras. “Courage, mon ami.” C’était suffisant pour rappeler la fierté et restaurer le masque, et la tête du soldat se redressa. “La mort n’est rien pour un Français.”

Debout sous la corde, il prononça un court discours se terminant par “Vive la liberté !” que The Gazette, férocement opposée aux patriotes, balaya avec mépris (et une grammaire biaisée) : “L’objet réel de telles expressions, prononcées dans un tel moment, il est bien difficile de l’imaginer.”

Nicolas a également pris la parole, et ses propos – du moins tels que rapportés – convenaient à l’agenda de The Gazette : “Il a prié avec ferveur pour que ses compatriotes soient avertis par son sort, et a exprimé l’ardent espoir que les pères et les mères d’enfants in-stillent dans leur cœur des sentiments … de libéralité et d’affection pour tous les hommes, de quelque pays ou de quelque religion qu’ils soient.”

Daunais, Narbonne et de Lorimier n’ont pas parlé, et pourtant il y a peut-être eu une éloquence épouvantable dans la mort de Narbonne. Son unique bras n’était pas correctement pincé et lorsqu’il tomba dans le piège, il put saisir la corde au-dessus de lui. Humphrey a donné un coup de pied à sa main une fois, deux fois ; la troisième fois, sa prise a échoué et il est tombé dans la mort. Deux mois auparavant, l’exécution de Duquette avait également été bâclée ; le nœud coulant mal placé n’avait pas réussi à lui briser le cou, et l’affreux Humphrey a remonté l’homme à moitié étranglé et l’a fait tomber à nouveau. En tout, il a mis 20 minutes à mourir.

Ces deux horreurs très publiques, la mort de Duquette et celle de Narbonne, ont peut-être contribué à dégoûter même les fonctionnaires les plus endurcis et les Montréalais ordinaires. D’autres prisonniers s’ajoutent à ceux déjà condamnés à mort, mais tous sont sauvés. L’exil en Australie serait le sort de 58 d’entre eux ; il n’y aurait plus d’exécutions.

The Montreal Gazette, lundi 24 septembre 1849

Lord Elgin est déterminé à rester ici, semble-t-il, jusqu’à ce que le feu de la guerre civile jette sa lumière aveuglante de l’autre côté de l’Atlantique. Personne, non, je n’ai aucun parti pris en politique, ne s’attend à voir la paix ou le bon sentiment rétablis tant qu’il reste. La chose la moins chère pour le pays serait de l’acheter et de le faire partir à n’importe quel prix. L’argent n’est rien face à la vie et à la paix publique.

C’était une période de passion étonnante à Montréal, et ceux de la Gazette étaient aussi surchauffés que les autres. Ce n’était pas l’heure de gloire du journal.

Malgré les hauts et les bas de la Gazette, Elgin Dooley est monté à la Chambre des lords, sous le titre de comte d’Elgin et de Kincardine, comme il l’avait été auparavant.

 Il continue à servir comme gouverneur général jusqu’en 1854, avant d’être nommé vice-roi des Indes, où il meurt en 1863.

Et le Canada n’a toujours pas rejoint les États-Unis.

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